What My Teacher Carlos Castaneda Taught Me About Death

My friends Tom and Susanne from Hawaii texted me last Saturday:

“For about fifteen minutes we were preparing ourselves to die. And it was real. And we were calm. What a gift. Sorry you were not here to enjoy the fun.”

I smiled and exhaled. I had arrived in Los Angeles a few days before after spending two weeks with them in Hawaii. They were OK. They were not being sarcastic. They are both highly educated therapists who retired and now live on Hawaii’s big island. They are lovely, smart and daring. For them, an encounter with Death, as they experienced when the missile threat alert rang on their phones, was a gift.

Carlos Castaneda told me that death is everywhere: at sunset, at the end of the day, there when a rose petal falls, at the bottom of the page you are reading, at the end of the breath you are taking. Thinking about death catapults us into new reflections, into a deep gratitude for the simple yet powerful act of being alive. It is, according to Castaneda, what gives warriors an edge.

Castaneda’s teachings on death were one of the main reasons I left my job, my boyfriend, my tribe and my life in Buenos Aires and moved to Los Angeles 23 years ago. I read his books when I was a teenager and I had the opportunity to meet him and work with him. His teacher, Don Juan Matus was a Yaqui from Sonora, Mexico and the leader of a lineage of Seers. Don Juan passed on his knowledge to Castaneda, and he passed it on to me.

Throughout the years of my apprenticeship with Castaneda, he talked about death often. He would say death is a reminder to be alert, a reference point to behave with kindness, a push to set priorities, an inspiration for change or to shake off the pettiness of daily concerns.

I often found myself caught up in self-defeating thoughts, worrying about the little details of daily life such as stressing about my school papers, my performance at work and what others would think of me or the extra 15 pounds I couldn’t get rid off. He observed my turmoil and asked me:

“Since the worst that can happen to you is already happening, you are going to die someday, so then how important is really your internal turmoil? Truly, think about it.”

The presence of death and the fact that I didn’t know when and how I would die helped me shake off my self-concerns and bring clarity, determination and a sense of purpose to my actions.

“What do we really have, except life and our own death? The thing to do when you’re impatient, don Juan told me, is to turn to your left and ask advice from your death. An immense amount of pettiness is dropped if your death makes a gesture to you, or if you catch a glimpse of it, or if you just have the feeling that it is there watching you.”

Once, during one of my first lunches with Castaneda and his colleagues at a restaurant in Santa Monica, he asked me: “What do you think is worth thinking of?”

“Death,” I said. I was not trying to please him or to get away with an easy answer. I had experienced death as the loss of loved ones, as a final end that had left me with unresolved emptiness and sadness, an anguish hard to unglue. I avoided reflecting or even thinking about death, and yet, there I was, sitting next to Castaneda on my quest to learn more about death.

An array of memories came to my foreground when he turned all his attention towards me, curious to know more about it.

I shared with him a few encounters with death that were still present in my body. The first time I encountered death, I was eight-years-old and I got sick with rheumatic fever. I spent a year bedridden with high fevers. In one instance, I had an “out of the body” experience where I saw myself literally separated from my body, above the bed looking at myself down in bed.

The second experience I had with death was when I was 14. I found dead bodies floating in the La Plata River in Buenos Aires, during the military dictatorship that tortured and murdered thousands of innocent people.

Then, when I was 17 years-old, I was leaving town with my friends to spend the holidays at the beach. Their car was kind of small for six people and I didn’t fit. My mother didn’t let me drive with them and I had to drive with my aunt and my cousin. On the freeway, on the way to the beach, my friends’ car crashed into a truck and all five of them were killed instantly.

A couple years after that incident, I fell on the floor of a disco when dancing drunk and I had a convulsion. My heart literally stopped beating for a few seconds and I cut my head severely.

After that incident, it took me a few years to come back to my body. I slowly shifted my life completely. I started eating healthy, I changed my job, I changed my friends. I started to show interest in healing modalities, in inner growth, and in spirituality. It all led me to meet Castaneda in 1995.

“Death has touched you and you have been giving a second chance” he told me that day at the restaurant. “Our encounter with death is inevitable; it will happen. The question is for you, which is the question for all of us, how will you go to the encounter? How are you going to use your time?”

This is the first article in a series called “What Carlos Castaneda Taught Me About…” I’ll be sharing some of the most valuable things I learned during my apprenticeship with Castaneda that have changed the way I live my life. Stay tuned! And, check out www.elsi.wpengine.com to learn more about our community.

9 comments on “What My Teacher Carlos Castaneda Taught Me About Death



  2. Александр on

    Такое ощущение,что смерть дышит мне в спину и на разгельдяйство нет времени.В основном,всё как и у вас.

  3. Anastasia on

    Оооох, как эта история тронула меня и я расплакалась. Читая это письмо, в моей памяти всплыли все встречи со смертью. Первая самая сильная – мне было примерно 12 – 13 лет и я со своей младшей кузиной переходила через железнодорожные пути и какая-то женщина неподалеку возилась у медленно идущего поезда. Это были товарные вагоны. Поезд ехал и скрипел, а мы стояли и ждали чтобы перейти путь. И стояли и другие люди взрослые. Я обратила внимание на эту фигуру и меня заинтересовало, что она там делает. И мы с сестрой смотрели. Потом в какой-то момент она не двигалась. Мы перешли путь и я подошла посмотреть. У меня был сильнейший шок в моей жизни от увиденного. Что со мной творилось… Я поняла, что она положила свою голову под колеса поезда. Я никогда так не бегала. Не помню как я бежала домой и мои родители не могли меня успокоить. В 17 лет на меня напал маньяк. Я шла поздно вечером одна и гуляла. У меня было превосходное настроение. Я чувствовала себя летящей, красивой и наслаждалась чудесной теплой погодой и ночным городом. Вдалеке я увидела очертания мужчины. Он шел навстречу мне и я сразу почувствовала страх и почувствовала что-то произойдет. В моей голове был внутренний диалог. Я стала себя успокаивать и сказала: “Не будет ничего плохого. Он попросит угостить его сигаретой и я его угощу. Все будет хорошо!”. Когда мы поровнялись произошло то, чего я никак не ожидала. У него был нож. Он так ловко схватил меня и я была им обездвижена. Нож у моего горла. Он сказал, что если я закричу, он прикончит меня. Он повалил меня в кусты. Люди были через дорогу. Там был рядом ночной магазин. Этот маньяк прогрыз мне губу. Я закричала со всей силой слово “Помогите”. Я закричала. Я была в ужасе. После того как я закричала, он вскочил и убежал. Как он не вонзил в меня свой нож я не знаю.
    В 2003 году на меня напал злой питбуль. Мой первый муж был пьян и начал вести себя агрессивно в присутствии своей собаки из-за того, что я задержалась в магазине. Я лежала на полу и отбивалась от него. Это собака отреагировала и вцепилась в мое ухо. Она оторвала мне его полностью. Я до сих пор думаю о том, каким чудом она не вцепилась мне в горло. Обычно питбули сразу перегрызают горло. В 2007 году от алкоголя я упала с лестницы в ночном клубе. Я ничего не помнила. Сломала ногу и было сильное сотрясение мозга. В 2016 году умер мой директор. Он был очень хорошим человеком, во многом помогал мне и у меня было особое отношение к нему. В тот день когда была церемония прощания, я пила алкоголь и потеряла память. Люди мне потом рассказывали что было. Я сказала, что мне пора идти домой и ушла. По виду я была не пьяная. Меня нашли коллеги валявшейся на тротуаре дороге. Они тоже ехали домой и увидели как я лежу. Они очень испугались. Довезли меня до детского учреждения и я забрала ребенка. Одна женщина работала со мной и она мне все рассказала. Она со мной пошла в детский сад за ребенком и потом провожала нас до двери квартиры. Мы заходили в магазин и я покупала продукты. Я этого не помнила ничего. Очнулась дома в своей постели в одежде. Мне было настолько страшно. У меня была паника. Первый вопрос в моей голове как я здесь оказалась. Второй вопрос где мой малыш. У меня была истерика… Мне рассказал мой брат, живущий напротив моей квартиры, что он шел к себе домой и дверь в мой дом была открыта. Я валялась, а ребенок был очень напуган. Он плакал и сказал, что его мама упала. Он перенес меня в постель, а племянника забрал к себе. Все пришли и я рыдала и просила прошения у всех. Но внутри себя я не могла себя простить. После этого последнего случая в моей жизни все начало меняться. Начало меняться реально ВСЕ. Изменилась вся моя жизнь, я сама и очень очень многое, многие многие вещи…

  4. Anastasia on

    Еще в 2017 году мне приснился сон как на яву. Что я умерла. Я видела себя со стороны. Я чувствовала как я умираю и чувствовала как мой Дух вылетел из меня. Я все видела вокруг. Это было незабываемо. И мне было так легко и абсолютно не страшно. И в конце я чувствовала невероятную легкость. Было чувство облегчения, радости и какой-то благодати. Я проснулась резко от таких эмоций и чувств. Это было как на яву. Я была потрясена!!!

  5. Gammadian Freeman on

    I always enjoy your articles. Especially I like when you talk about your teacher the enigmatic Carlos Castaneda.
    There is a wonderful sense of affection in your post. Especially in this world of shallow news. something true, something simple, direct and heart warming.
    For me it is my favourite piece from you.

  6. Elena Becerra on

    Lo que hemos vivido en México los últimos tiempos, parece ser que la violencia tenía muchísimos años instalada y yo no me había dado cuenta de ella… pero a lo que voy es a los sismos y terremotos que nos han estado tocando , el viernes 15 de febrero hubo nuevamente un terremoto, por ser más lejano el epicentro de la zona en que vivo, no fue tan dañino para nosotros como el del 19 de septiembre… y a lo que voy es a la tragedia que siguió, un helicóptero oficial se desplomo matando a 14 personas que decidieron dormir fuera de sus casa por temor a una réplica y que estas se cayeran encima de ellas, son las nueve de la noche, ya han pasado tres horas desde el sismo, familias de Santiago Jamiltepec han decidido instalar un campamento en campo abierto. Su idea es pasar la noche fuera para sacudirse el miedo de que el suelo vuelva a cimbrarse y sus casas no resistan. Con temor, niñas, mujeres y hombres intentan descansar dentro de cuatro autos cerca de sus hogares. La muerte que no llegó con el sismo cae monstruosa desde el cielo y se lleva a 13 de ellos.
    Gran lección de lo cerca que esta la muerte, en nosotros esta tomarla como consejera, el miedo en el cuerpo es apabullante, pero gracias a recorrer estos caminos te hace sentir confiado en que esta junto a ti, y de ves en cuando sopla para hacértelo saber.

  7. tim dunk on

    Such an inviting and beautiful read of what can often be a shadowy topic. What channel is more direct to clearer meaning, purpose and resolve in life than to acknowledge and embody the simple fact that our time in this world is no more assured than that of a candle’s flame? Thank you so very much, Aerin. You make the world a brighter place.


Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *